Sunday, January 31, 2010

Tales of Bangor #7 - Of castles, reunions and butter knives

Before I start elaborating on the promised topics I want to apologise for the lack of pictures in this entry. I took plenty, but my camera is persistent in refusing cooperation and before I take any rash and irrational action I'd rather let it be. A solution is being worked on.


Coming to the topic: Weekends are generally kept clear of work for university (or at least one day is) and a lot of thought is invested in finding interesting places to visit and planning the respective trip. This has somehow become my field of duty, as I am the owner of a guide book full of suggestions and a head full of ideas and am therefore, usually, the first one to make a proposal. The others seem to be ok with it, so that's how it goes.

For this weekend we had planned to visit Llanberis, a neat little village right at the base of Snowdonia, but then things and circumstances changed: I finally got hold of Ffion, who I met on a certain wee island this summer, via a well-known communication platform. She lives near Caernarfon and I had wanted to meet up with her in the course of my stay. It turned out that this was her last weekend at home, so I abandoned the original plan and suggested a trip to Caernarfon instead. The others were ready to join me, so we went.

Like Beaumaris, Caernarfon also boasts a big and impressive castle built by Edward I (in 1284). It was part of Edward's "Iron Ring", a large number of castles scattered in North Wales, built to hold down any possible revolts by the Welsh and disable them from claiming autonomy. The castle was never completely finished, but its decay was stopped by extensive repair work during the past 2 centuries.

pinched from

We spent three hours running up and down the numerous spiral staircases to enjoy the view from every single tower and turret, reading all about the castle's history and watching a short documentary that attempted to be really gripping. (It is informative, to be sure, and the guy's accent is an ear candy, but still...).
The best thing about the whole castle experience was that we were again lucky with the weather: sun generously shone all morning and afforded us brilliant views and many good pictures.

Brian (from Maine, USA - studies Irish history) and I decided to become members of Cadw [pronounced /kadu/] a Welsh heritage organisation: We paid 24 pounds and are now entitled to visit all castles and sites run and cared for by Cadw free of charge! (PLUS: we get discount at lots of places in England and Scotland AND got our entry fee for Caernarfon castle (5 pounds) refunded on the spot.) Nothing keeping us from further cultural explorations now! And there are so many castles and places in Wales that I want to see: Conwy, Harlech and Aberystwyth castles, Tintern Abbey,...

After three hours of ambling around in cold, damp, stone-walled rooms and strolling around in high and exposed places our bodies were capable of only two sensations: cold and hunger.
We met Ffion in front of the castle and the group split up: I went to a typical sailor-style* 16th century pub with Ffion where we took a the seat on two cushioned barrels in front of the fireplace (nice and cozy) and had a delicious lunch. We caught up on gossip and she gave me loads of information, tips and advice concerning Wales, Welsh and any other interesting, related things.

*timber-framed black and white house, often found in small coastal towns. I call it sailor-style (Which is not too far-fetched as sailors used to frequent this pub many years ago).

After warming body and stomach (with a jacket potato with Welsh cheese and a curious but highly-edible raisin chutney) we braced ourselves against the cold wind again, phoned the others and took a walk to the Roman fort Segontium (As I said: I'm the planner of the trips - so the rest have to put up with my fancies and obsessions. But they don't mind and so we're all happy.)

Another interesting fact about Caernarfon is that its population is primarily Welsh-speaking (which means that they use it as their first language). Encouraged by Ffion's conversing with the tourist-information guy and waiters in Welsh and her readiness to teach me everything I want to know and to answer many questions, I felt brave enough to have a go. I just waited for the perfect moment.
When the waitress in a café put down the carrot cake I had ordered, I was surprised to find a knife with it rather than a fork and decided to ask for the latter. Here was my chance!

"Ffion, what's "Could I please have a fork?" in Welsh?"

After repeating the correct phrase after Ffion several times I finally dared to address the waitress. I took the butter knife in my right hand because I wanted to trade it for the fork and, concentrating very hard on my sentence, finally articulated the rehearsed string of words:

"Ga 'i fforc, os gwelwch chi'n dda?"
[/gai fork os gweluch i:n ða/]

Whether the waitress responded or just nodded I cannot remember: I had used Welsh for the first time and had been understood! Ffion's remark called me back to reality: "That was really good. But maybe you should not point a knife at people, next time." Whoops! I had not intended to threaten the waitress with a butter knife, but trying to produce an intelligible sentence in a language that is completely new to me needed all my cerebral powers and I had not noticed the offensive pose I had assumed as a by-product.
Note for next time: cutlery stays on the table! (And other sharp or potentially dangerous utensils as well.)

Tuesday, January 26, 2010

Tales of Bangor #6 - Lectures and other reading

The main point in taking a semester abroad is - surprise! - to study at another university. After a week of settling in, shopping for necessities, eating out way too often and some sight-seeing (not to forget sports and exercise) courses are finally starting.

Following Uni Bangor's rules for Erasmus-students I only attend three courses this term (each of them has 10 ECTS and they won't allow me to do more): "Phonetics&Variation", "Welsh Writing in English" (which of course means that the literature is composed in English, but by writers of Welsh origin) and "Sociolinguistics" - the last one being an awkward choice to make up for another course I had planned to take but which is regrettably not held this term. I hope it will be good, nevertheless.

Phonetics had the honour of opening this semester for me yesterday. Most Erasmus students had apparently ruled it out as "probably too hard" in the first place, which made me feel a bit insecure and I started to question my decision. All fears were, however, wiped out by the professor's introductory sentence:

"The point of this course is that we all have fun together."

And that is precisely what we did:
after a bit of theoretical talk about sound production and phonetics we grabbed our IPA-tables* and started hissing. All the fricatives got a turn, /s/ and /z/ just offering an easy beginning. Soon we found ourselves sticking our jaws out, emitting a kind of muffled f-sound (the one you get when you try to blow your fringe out of your face): a-pha, a-pha we all chorused and freakish as this might sound, we all had great fun hissing and clicking.
Almost as much fun will be keeping a pronunciation diary in which we're asked to put down all our observations ("...try not to be too antisocial, when you observe.").
Résumé: Definitely looking forward to next week.

*International Phonetic Alphabet

Today brought on the second lecture - the one I had been looking forward to most of all: the literature course. I had walked into MUSE's (a tiny little bookstore that sells new and second-hand copies of all important books) yesterday, clutching my slightly intimidating reading list tightly in hand, and purchased about 2 kgs of books (one still to come, the other out of print).

The late time of day (4 o'clock, right after lunch) and the number of Welsh names, which I cannot (yet ... hopefully) write down just from hearing made the seminar a little bit hard to follow, but this problem was brushed aside by my finding a personal relation to the topic: All the early Welsh English-writers had grown up in a Welsh-speaking environment but been taught English at school, which is not much dissimilar from my own situation. Course question: Why did they choose to write in English? hm.... Why do I choose to write English, just now? See what I mean?
I cannot wait to start reading the set books, and probably I shouldn't, too: we have to read one book per week, so I had better get started.
Résumé: Will be tough work and a fair amount of back-up reading because I do not exactly know much about Wales and its history and most of the other students seem to do. (I think most of them are Welsh.) But I'm going to learn a lot and love it!

Next on the agenda: Welsh class. This time it's the real thing: I am going to have a go at the Welsh language. Just the thought fills me with excitement!! Can't wait. It is going to be a lot of fun, which will not least of all be due to the fact that in my contagious enthusiasm I managed to persuad more than a handful other Erasmus students to join me. Wheeee!! (Soon this blog will be written in Welsh... )

Enough of lectures, let's turn to part two in the headline: Other Reading (Don't worry, this is not going to be about books or anything "dull".)
Today I walked into the kitchen and saw that the notice board I had broken yesterday (well, I didn't actually break it. It was sheer bad luck: The board is fixed to the door with blu-tack and therefore comes down at least once a day. Of course it also fell after I had put it up - having found it lying helplessly on the floor - but this time the wooden frame broke. I nearly panicked and frantically tried to fix it while Nas was watching and laughing at my clumsy attempts. Eventually I had to give up and settled for a message to convey how sorry I was and left a tube of superglue with it (I'd found that one under my wardrobe a few days ago. Don't ask.) The end of this long story was that Tom repaired the board using tape.)
Anyway, where was I? I think I had better start the sentence again: Today I walked into the kitchen and saw that the notice board that had broken yesterday was whole again and back where it belonged. Immediately I felt relieved.
Only after that sensation did I see that something new was written on it:

Aaaaaaaaaaaaw!!! Apparently I have been forgiven the breakage. :)

I have not answered yet (in written form), but I know what the answer will be. Bring on Thursday night!

Sunday, January 24, 2010

Tales of Bangor #5 - Of De- and Offences

It's amazing: I've been here for roughly a week now and have already done more exercise than the whole last semester in Vienna. Besides having been for a run twice with Rebecca and Fiepje, I have done a lot of walking with our little Erasmus-Group. We are all very keen to explore Bangor and its surroundings, if possible on foot (after all there's a budget to be kept in mind and we'd rather spend our money on food, clothes and other luxuries than on public transport).

Rebecca had found a variety of different paths all across and around Anglesey and we decided to take the closest, shortest one to Beaumaris. Despite the drizzle in the morning, Christine, Elzelien, Fiepje, Rebecca and me met at the student residence halls (about a mile out of town) and again went to Anglesey via Menai Bridge. Our nice walk through little towns and past green patches of land dotted by white, fluffy sheep and the occasional horse was brightened up by the sun and elongated by many, many stops for picture-taking, horse-stroking and lamb-admiring.

On Anglesey... still a bit misty.

Sheep... a rare sight

After about 3 hrs (for 4 miles) we reached the neat little coastal town and walked straight up to the castle. To our big surprise it was open (most sites open around Easter) and not even too expensive, so we crossed the bridge over the waterfilled moat and entered the outer defences.

Beaumaris castle was built by Edward I (like all the important castles in Wales) in 1294. The rectangular castle, which has never been completed, is surrounded by octagonal outer walls. As it is not too big it seems quite compact, though impressive, and gets most of its charm from the surrounding moat.

Castle and moat

Co-starring in this adventure: Elzelien, Rebecca, Christine and Fiepje (Thanks be given to Elze for supplying the pic.)

Courtyard seen from the gunners' walk

We nearly got lost in the internal passages that worm their way through the walls all around the castle, saw the little white-washed chapel, enjoyed the view from the gunners' walk atop the castle's walls and finally, joints frozen stiff and ravenously hungry burst into "Beau's Tea Room", a tiny tea room with space for hardly more than 15 people.

The decoration (exterior and interior) would have gone well with my previously mentioned mug and bed linen: pink, pink and pink again. (It's starting to get scary.) But it was cozy. We warmed our hands on a nice British cuppa tea and quelled the rumbling of our stomachs with high-quality food. (In my case that was a decent portion of fish&chips with the fish grilled instead of fried. YUMM!!! I can safely say that this was the very best fish and chips I've EVER had.)

My food. (Note the table cloth and colour of the napkin.)

The cake display looked like part of a museum.

Satisfied, refreshed and warmed up we left the Tearoom and Beaumaris 2 hours later. While Christine chose to take the bus back to Bangor, the rest of us set off at a brisk pace - trying to get home before it got dark and fighting against the cold.
After a miraculous 1 1/2 hours we were back at our starting point, not freezing any longer, but quite exhausted.

We agreed to meet in town a bit later to try one of the pubs. Our aim was the timber-framed "Yr Hen Glan" ("The Old Glan"), due to its colour also known as the yellow pub. According to my flatmates it is cheap, the food is good and it is generally a good place to be. The latter turned out to be incorrect (and we never got to judge on the former), but let me start at the beginning:

Following Friday's social evening that had especially been arranged for us Erasmus students lots of us got to know one another and we'd invited pretty much everyone we had met to join us at the pub. As a result a group of >10 international (mostly German) students entered the pub with the intention of having good conversations and a drink or two. Simple enough, but not easy to attain, as we should find out.
Miriam and Rebecca went to the bar, ordered drinks, got ID-d, showed their Personalausweise, got their drinks, paid. Two other girls did exactly the same but were refused the drinks, as the barman insisted he was only allowed to accept UK driving licenses, international passports and some other UK-document. So, many of us went home to fetch their passports.
The two girls (or somebody else from our group) tried again with their EU passports and, again, were refused drinks. They insisted that a EU-passport is a valid document and, surely, if international airports accepted it as an ID a pub must do so as well.

Do you want to know what answer they got?

"You're right, this is a EU passport. But we're not in the EU, so I cannot accept it."
He even went so far as to tell them to look it up in a history book if they didn't believe him (ironically, one of the 2 girls studies history).
That was when we left. And I'm not sure whether we'll come back again.

Thursday, January 21, 2010

Tales of Bangor #4 - Llanfairpwllgwyngyll...*GASP*..gogogoch

Nach einem kleinen social gathering bei Cider und Oreos in Miriams Studentenheimzimmer gestern Abend beschlossen wir die Exkursion nach Llanfairetc auf heute zu verlegen, da wir befanden, dass ein halber Tag dafür wohl ausreicht.

Am Weg vom hübschen Unigebäude in die Stadt, trafen wir Marie-Caroline, ihres Zeichens Austauschstudentin aus Lyon, und luden sie - da sie so alleine und verloren schien - gleich ein uns zu begleiten.

The Main Arts Building - my future haunt

Bevor wir aufbrachen stand für mich allerdings noch ein Besuch bei einem der Mobiltelefonanbieter an, da Rebecca - ebenfalls Erasmusstudentin, aus D. - mir von einem sehr günstigen Angebot erzählt hat, mit dem man um lächerliche 4p aufs europäische Festnetz telefonieren kann. Man zahlt für die SIM-Card lediglich 14 Pfund, wobei man 10 davon gleich als Guthaben nutzen kann. Der Betreuer im Geschäft war überaus kompetent und freundlich, erzählte mir von seinen alljährlichen Österreichbesuchen und schenkte mir schließlich zu meiner neuen SIM-Card auch gleich ein Handy dazu. Many thanks!

Nach einem schnellen Kaffee machten wir uns bei relativ starkem Wind und ein bisschen Sonnenschein auf den Weg nach Anglesey - vorbei an den Studentenheimen, die ca 2 km außerhalb liegen(bin ich froh, dass ich da nicht wohne!) und über Menai Bridge auf die Insel Anglesey. Ein Blick zurück über Menai Strait lässt mich zum ersten Mal die Gipfel vom Gebirge Snowdonia erblicken, das seinem Namen zu dieser Jahreszeit alle Ehre macht.

Man möge die miese Qualität der Bilder verzeihen - meine alte Kamera kann nicht besser, schon gar nicht bei dem Wetter.

Vom Ort Menai Bridge selber zweigen allerlei Straßen ins Inselinnere ab und führen zu verschiedenen Burgen, Kultstätten und anderen Sehenswürdigkeiten. Doch dafür haben wir keine Zeit, wir wollen in den Nachbarort, der eigentlich überhaupt nichts zu bieten hat, außer dem längsten Namen der Welt:


Das muss man sich einfach langsam auf der Zunge zergehen lassen (wenn man kann).

Was aussieht wie eine willkürliche Aneinanderreihung von Silben (oder scheinbaren Konsonanten) hat in Wahrheit sogar eine Bedeutung, nämlich "St Mary's Church in the hollow of white hazel near a rapid whirlpool and the Church of St Tysilio near a red cave". Hübsch. (Laut einem meiner Mitbewohner müssen walisische Schulkinder das in der Volksschule lernen. Er kann es allerdings nicht mehr.)

Lang heißt der Ort noch nicht so, erst seit ca. 130 Jahren als ein Schneider den ursprünglichen Ortsnamen (Llanfairpwllgwyngyll) ein bisschen ausbaute um Touristen anzulocken. Was offensichtlich funktioniert. Schließlich haben auch wir nur deshalb den >1-stündigen Marsch auf uns genommen.
Das Explorerteam: Rebecca, Marie-Caroline, Fiepje, Elzelien und Miriam

Wie gesagt, der Ortsname ist recht lang.... (man missachte die Möbel, die unmotiviert im Vordergrund herumstehen).

Tja, mehr gibt der Ort auch gar nicht mehr her und deshalb waren wir nur mehr essen und sind dann zurückgewandert: Pünktlich zum Einbruch der Dunkelheit und dem Beginn des Regens.

The End.

P.S.: Mein nächstes Projekt ist es die Küche aktiver zu nutzen und zu kochen zu beginnen. Aus Angst, dass ich dieses Vorhaben noch ein paar Wochen hinausschieben und dann im Endeffekt nie verwirklichen könnte habe ich mich heute ganz brav mit vergänglichen Lebensmitteln eingedeckt: die müssen in den nächsten Tagen weg. (Und für den Notfall stehen auch 2 Packungen Cup-a-Soup in meinem Kästchen...)

*anzuhören unter

Tales of Bangor #3 - Registration Marathon

As I'm in an English-speaking country it might not be surprising that the use of this language is continually growing more natural to me. My blog will therefore be bilingual, depending on my daily mood. I hope you don't mind. (If you do, ignore the English posts.)

Today's Story:
At the general Erasmus meeting yesterday we'd been told that our task for today would be to register for the modules (i.e. courses) we want to take this term. The University of Bangor is a little bit oldfashioned in this respect: Instead of the easy online registration we had to go to every department seperately. (Which nobody minded because this way we'd meet other people.)

So, together with Miriam and Christine (two of the German girls who are also studying English) I set out to find the correct room for registering for courses organised by the "School of English". Christine and Miriam had been talking about having received emails that told them what courses were available to Erasmus students and that they'd already pre-registered. Of course they got me all confused with their talk: Why hadn't I got that mail? But no need to panic.... yet.

We all sit down and the responsible person of said department walks in:
"In the past two weeks you have all received an email with the relevant forms from me...
I put my hand up.
"I'm sorry, but I didn't receive any emails whatsoever..."
"Alright...... Anybody else who didn't get any emails from me?"
6 or 7 people (out of about 15) put their hands up. That surprises him. We're asked to move to the side of the room, feeling like criminals - to be dealt with later.

By the time Mr. P. finished explaining things to the "ordinary" people, I had worked out the reason for my (and the other outcasts') special status: We were actually not registered with the "School of English". I am in fact registered with the "School of English Language and Linguistics". Duh. Why do they seperate English Literature and English Language?? Im not used to that kind of distinction und therefore not ashamed of my mistake - could happen to anyone - obviously. Moreover, I want to do a literature course in addition to the - probably rather dry - linguistics stuff anyway, so I'm not in the wrong place at all. When finally Mr P turns to address us lot I put up my hand again (to explain my - and the others' - mistake)...

and again (to ask if it's possible to take modules here in addition)....

and once more ....


Because I'm a nag. And I don't give in before I get what I want.... sometimes. And what I want is to be taken on a course that's already full and therefore not available to Erasmus students. Anyway, it can't hurt to ask.

While Mr P leaves us in order to find out if he can register us special cases, I go and see the lady from the school of "English Language and Linguistics" to sort out my other courses. This appears to be no problem - she just signs without asking any further questions.

Back at the "School of English" Mr P tells us special ones that he's got good news: We are allowed to register for courses at his department. However, the only courses available are the ones on the list. ...

Guess what...

Yes.... I did...

Ask again, that is.

I'd really like to take the course on Welsh Writing in English. I can't do that at the Austrian Uni, you see. So... If it's somehow possible....

As I said: I'm persistent. And - to my own surprise - not even ashamed of it. By the end of this week everyone will probably know my name....

Surprisingly, Mr P was really kind and, instead of turning me down at once (as would have happend at Uni Vienna), or shouting at me for being such a nuisance, or ignoring me, offered to speak to the responsible lecturer. He bade me, however, choose an alternative course for the extremely likely case that I'd not be taken on.

Content with this interim solution I set out on my next mission: To find a mug capable of holding more than 200ml of tea and a chair that would enable me to sit at my desk and thereby give it a purpose other than just as a deposit for stuff I didn't know where else to put down.
After a while I found the former in a charity shop (a pink mug ... the only one available. It seems this is gonna turn into a pink-themed semester... Anyway, it's really big and was cheap and that's all I care for.) and the latter in some kind of jumble-sale:-we've-got-everything-you've-never-been-looking-for-shop. The helpful woman at first denied that she had chairs for sale but on second thought produced a fold-up plastic chair from behind a curtain. Judging from the dust on its plastic cover it had spent most of its life there... I took pity and bought it: Serves it's purpose and for 10 pounds it was just within my budget.
Happy with my new possessions I walked home (seems weird to call it that) and rearranged my furniture.

When I finally turned on my laptop I was thrilled to find a mail from Mr P in my Bangor account, telling me that - against all odds - I'd been accepted in the already full literature course. Amazing!

Conclusion: If you want something, ask for it! (If need be, more than once.) They might always say no, but at least you'll have tried.

Monday, January 18, 2010

Tales of Bangor #2 - Arrival and first day

"Augen zu und durch / Du schaffst es!
Alles was du willst / Du machst es!

...tönte es gestern um 4 Uhr morgens als ich bei starkem Schneefall ins Auto stieg aus dem Radio. Irgendwie sehr zu meiner Stimmung passend. Ich widerstand dem Verlangen, Radio NÖ wegzuschalten - das bekomme ich jetzt eh länger nicht zu hören und es war - seltsamerweise - irgendwie entspannend.

Zur Reise selber will ich gar nix sagen. Sie war wie jede andere Reise auch: lang. Interessanterweise hab ich mich im Flugzeug sicherer gefühlt als am Boden, denn im Flugzeug musste ich auf nichts Acht geben und konnte einfach entspannt Schlaf nachholen bzw mich bei der Lektüre von "The Welsh Girl" auf meine Zieldestination einstellen.

Am Bahnhof von Manchester wurde ich sofort von einem jungen Mann als nach Bangor Reisende entlarvt (warum auch immer) und angesprochen. Er war auch am Weg dorthin. Gemeinsam mit seiner jungen Frau. Sie sind Iraner und er macht sein Studium hier fertig. (Nur weil's zum Jordanienblog passt: Er heißt - ganz kreativ - Mohammed.)
Glücklich darüber, nicht alleine weiterreisen zu müssen, haben wir sofort ein Reisegrüppchen gebildet und uns erst am Bahnhof Bangor wieder getrennt. Die beiden sind wirklich nett und ich bin gespannt, ob ich ihnen im nächsten Halbjahr nochmal über den Weg laufen werde.

Dann bin ich mit meinen 3 Taschen und 4 kg (unbestraftem!!) Übergepäck die Straße hinan gewandert, wobei mir die auffällige Studentendichte fast schon unheimlich wurde, und bin plötzlich vor dem Haus gestanden, das (Überraschung!) genauso ausgesehen hat wie auf dem Foto.

Mir (von Fotos) unbekannter Mensch öffnet und sieht mich fragend an.
Hi, I'm Kristina. .... the Erasmusstudent?.... who's gonna stay for the next half year?
Ah! I guess you're right. Und er lässt mich hinein. It's the open room upstairs.
Ich bedanke mich und erklimme die Stiegen zum ersten Stock, wo tatsächlich eine offene Türe den Blick auf ein dunkles Zimmer freigiebt. Ich schalte das Licht ein und bin gleich einmal froh im Sommer auf Herm gewesen zu sein, denn so konnte mich der Zustand des Zimmers nicht schrecken: Offenbar hat meine Vormieterin zwar ausgeräumt, aber es nicht für nötig befunden auch zu putzen. Später sollte ich erfahren, dass sie einen Hamster hatte, was die Spreureste am Boden und den Nusshaufen neben dem Kasten erklärt. Die Reinigung sollte sich wegen dem Sch***teppich als schwierig und nur begrenzt möglich herausstellen. Aber dafür hatte ich sowieso vorerst keine Zeit.
Wichtig war ganz zu allererst Bettzeug zu besorgen, denn frieren wollte ich nicht unbedingt. Also habe ich nach Abwurf meiner Sachen gleich wieder die Flucht ergriffen und mich auf die Suche begeben. Zuerst mal zum benachbarten Morrisons Supermarket - erfolglos. Eine junge Regalbetreuerin gab mir den Tipp es bei Tesco's zu versuchen und so tat ich das - unwissend, dass jener Supermarkt einen halbstündigen Marsch entfernt liegt. In Anbetracht der Tatsache, dass ich sowieso den ganzen Tag nur gesessen bin, hatte ich damit aber auch kein Problem und ca. eine Spielfilmlänge später war ich auch schon wieder "zu Hause" - mit neuer, pink-farbener Bettwäsche (damit das Haus ein bisschen was Mädchenhaftes bekommt).

Bett überziehen - check
Staubsaugen - check
Auspacken - check
Duschen - check (Der zuerst einmal eiskalte Wasserstrahl hat mich effektiv aus meiner Erschöpfung gerissen)

So... besser. Jetzt war ich wieder so weit erfrischt und entspannt, dass ich schon in ganzen Sätzen (und nicht nur existentiellen Fragen, wie "Excuse me... is there a hoover I could use?") mit zweien meiner netten Mitbewohner - Tom, der mich schon im Vorfeld angeschrieben hatte, und Dave, dessen Bild ich kannte - zu kommunizieren und mich mit österreichischen Klischeesüßigkeiten, die ihnen zum Glück noch nicht bekannt waren, einzuschleimen.

Kennengelernt habe ich mittlerweile alle, wobei die beiden, die im Erdgeschoß wohnen eher unter sich bleiben (sie haben auch eine eigene kleine Küche). Die anderen 5 haben alle nach der Reihe an meine Tür geklopft um sich mir vorzustellen - like proper gentlemen.
Tom, Dave und Sam (ein Engländer und zwei Waliser) dürften sehr gute Freunde sein und sind auch etwa in meinem Alter. Sie hören nicht auf mich zu fragen, ob eh alles passt oder sie mir irgendwo helfen können. "If you need anything, just knock at our doors." "You want to see Bangor? We're your guides." Izi, aus Kurdistan, dessen ganzen Namen ich mir nicht merken konnte, ist schon ein bisschen älter (~30) und macht hier seinen PhD. Er kocht jeden Tag frisch und bietet mir auch ständig etwas an. Als ich heute früh um ein Häferl Tee ersucht habe, hat er mir gleich das Häferl geschenkt ("It's yours. I've got 5. It's a welcome present.") Mit Naz (kurz für Athanasios) habe ich noch nicht so viel gesprochen, weil ich ihn nur gestern kurz gesehen habe. Er kommt aus Griechenland.

Vielleicht noch ein paar Worte zum Haus: Es ist mehrgeschoßig, nicht von übermäßig guter Substanz (d.h. man hört jeden Schritt) und gleich hinter einem riesigen Supermarkt, in einer Straße die offenbar nächtens von lauten, trunkenen Studenten frequentiert wird - aber wie gesagt: Herm hat mich abgehärtet; alles kein Problem. (Und falls doch habe ich Ohropax mit.)

Die Badezimmer sind extrem sauber (Hut ab!) und die Küche ist auch voll in Ordnung: Meine Vormieterin hat mir ihr Kästchen mitsamt Geschirr vermacht, was mich schwer begeistert.
(Und meine Mitbewohner bombardieren mich die ganze Zeit mit Angeboten, sodass ich mit dem Ablehnen nicht mehr nachkomme. "Would you like some tea?" "If you're feeling hungry you can take anything from my shelf." "If your cupboard is not big enough, there's space in mine." etc.). Es fällt schwer, sich hier nicht wohlzufühlen.


Heute (am 2. Tag) habe ich mich ausgeschlafen und bin nach einem ausgiebigen Frühstück von 2 Mandarinen und einer Handvoll Nüssen zur Uni gepilgert, wo meine Anwesenheit bei einem ersten ERASMUS-Meeting erforderlich war. Erster Eindruck: ~30 Amerikaner, ~40 Erasmusstudenten - davon viele Deutsche und Italiener. Wir wurden ersucht, uns mit Namen, Lieblingsfarbe und Lieblingsspeise vorzustellen, wobei Andrew, unser Koordinator (der aussieht wie Colin aus "Love... Actually" immer wieder variiert hat (favourite film? favourite place to go?) und keine Chance ausgelassen hat, uns zu verarschen.
Hi, I'm K., my favourite colour is green and my favourite food is Tafelspitz.
Oh, you!! You emailed me A LOT!
Yes I know... I'm sorry... :) kann nie schaden, persönlich gekannt zu werden.... peinlich ist es mir dennoch.

Mit 3 lieben Mädels aus Deutschland und 2 Holländerinnen war ich nach Abholung des Studentenausweises in einem Pub der Wetherspoonskette gemütlich Mittagessen.
Hey. What can I do for you?
Could I have the Chicken Tikka Masala and a J2O Orange and Passionfruit. And could I have that with water on top?

*sigh* Yes...I know...
Er füllt es in ein 0.3 Literglas - kein Platz mehr für Wasser. Er schaut mich fragend an.
Er... Maybe in a bigger glass?
*fakes being annoyed*
I'm sorry... *pieps*
Don't worry. *grin*
There you go, fussy girl. Enjoy. )

ging es ans Besorgen von essentiellen Dingen, die das Leben erleichtern: Handtücher, Kleiderhaken, eine Duftkerze um den Hamstergeruch zu vertreiben, einen Spiegel, Nahrungsmittel,... Das Einzige was mir zu meinem Glück noch fehlt ist ein Sessel, aber den bekomme ich sicher superbillig in einem der vielen 1-Pound-Stores. Ja, und dann muss ich mich nur mehr einleben, aber das geht sicher schnell.

Ein paar Worte zur Stadt: Sie ist klein, hügelig und verfügt über die wichtigsten Annehmlichkeiten bzw potentielle Gefahrenquellen (i.e. Boots, HMV, Tesco, Top Shop, New Look, WHSmith, M&S, Costa, ...): Ich bin begeistert! Morgen werde ich mir alles besser anschauen und vielleicht ein paar Fotos machen - mein Zimmer krieg ich leider nicht drauf, aber so spannend ist das ja nicht.

Die Wochenvorschau:
Morgen: Registrierung für die Module, die ich machen will - vorher treffe ich mich mit oben erwähnten Mädels auf einen Kaffee.
Freitag: Social Evening
Wochenende: Ich hab' vorgeschlagen auf die Insel Anglesey zu fahren/gehen, die gleich vor Bangor liegt, und uns dort umzuschauen. (Dort liegt auch der Ort mit dem längsten Namen der Welt: Llanfairpwllgwyngyllgogerychwyrndrobwllllantysiliogogogoch, das ich mittlerweile halbwegs flüssig aussprechen kann.) Die anderen waren begeistert, also werden wir das machen, wenn das Wetter passt.

Und nächste Woche geht's dann ordentlich los: Uni, Walisischkurse, und und und.

Bin gespannt....

PS: Keine Angst, die nächsten Posts werden nicht so lang werden und sich eher auf einzelne Aspekte konzentrieren - immerhin will ich euch nicht langweilen :).

Thursday, January 14, 2010

Passierschein A38 a.k.a. Zuerkennung A

Die letzte bürokratische Hürde vor dem Abflug in ferne Lande ist das Unterzeichnen eines Vertrags, der ERASMEN finanzielle Hilfe für die Zeit des Aufenthalts garantiert.
Dabei habe ich ein bisschen das Gefühl, dass man den ERASMEN damit versucht, ein Bein zu stellen, denn an alle vorherigen Schritten wird man deppensicher per Email erinnert - an diesen allerdings nicht. Zugegebenermaßen liegt das daran, dass ich es aus irgendeinem Grund verabsäumt habe, einige wichtige Daten online einzutragen. Zum Glück hat eine Freundin, die sich ebenfalls temporär verflüchtigen wird, mich davon in Kenntnis gesetzt und so konnte ich alles Ausständige nachholen. Leider nicht rechtzeitig: Die Weihnachtsferien kamen in die Quere.

11 Tage vor Abflug
Endlich ist auch mein Vertrag ausdrucksbereit und ich freue mich schon, als mich folgende Zeile stutzig macht:

"...wird Ihnen der Betrag von €.... für den Zeitraum von..bis.., das sind 4 Monate zuerkannt"

Moment mal! Mitte Jänner bis Mitte Juni sind meiner Meinung und meinen mathematischen Fähigkeiten nach ganz und gar nicht nur 4 Monate, sondern vielmehr 5!

8 Tage vor Abflug
Gleich nach dem Wochenende pilgere ich zur Klarifizierung und Vertragsunterschreibung zum verantwortlichen Büro: meinem Vertrag steht, dass ich das Stipendium nur für 4 Monate erhalte, ich werde aber 5 Monate dort sein. Ich weiß auch, wo der Fehler liegt: Ich muss schon eine Woche früher hinfahren als angegeben - das wusste ich zu der Zeit, als ich die Daten eingetragen habe, nicht.
Nun, da müssen Sie sich an Frau XY wenden. Die braucht dafür eine Bestätigung von der Gastuni und wird mir die Daten danach weiterleiten.
Ich fliege in einer Woche. Geht sich das aus?
Ja, natürlich. Innerhalb von ein paar Stunden ist das erledigt.
Das ist toll. Danke.

"Ein paar Stunden" sollte sich als sehr optimistische Fehleinschätzung herausstellen...

Ich schreibe also ein nettes Email an Frau XY - ohne Bestätigung meines Koordinators, aber mit einem Link auf die relevante Internetseite: das muss genügen.

7 Tage vor Abflug
Da ich noch keine Antwort erhalten habe, schicke ich auch dem verantwortlichen Büro die Email, die ich an Frau XY geschickt habe.

6 Tage vor Abflug
Frau XY schreibt in überaus nettem Tonfall zurück, dass sie sich sofort um mein Anliegen kümmern wird, und lässt den Worten entsprechende Taten folgen. Sie leitet mir schließlich die entsprechende Email weiter, die sie dem verantwortlichen Büro geschickt hat. Ich lese:

...bitte Sie die Daten von Frau H. abzuändern auf den Zeitraum von... bis... (das sind 6 Monate).

6 Monate? *seufz* Schon wieder falsch. Juni und Juli schauen sich auch zu ähnlich.

Also schreibe ich erneut eine Email an Frau XY und das verantwortliche Büro und mache auf den Fehler aufmerksam. Langsam werde ich nervös, da mir nur mehr 2 Werktage bleiben um den Vertrag abzugeben.

5 Tage vor Abflug
Frau XY informiert mich, dass sie die Daten geändert hat. Ich eile also zum verantwortlichen Büro, das - wie für Ämter üblich - natürlich seit 30 Minuten geschlossen hat und erst am nächsten Tag wieder aufmacht.

4 Tage vor Abflug
Fest entschlossen, der ganzen Schreiberei und Rennerei ein Ende zu bereiten, ziehe ich ein letztes Mal in jenes Büro und erkläre - da man sich an mich offenbar nicht mehr erinnert - noch einmal meine Situation:

...wollte fragen, ob die Daten schon entsprechend ausgebessert wurden.
Nein. Was heißt "nein"?!
..aber das mache ich gleich. Sehr gut - so will ich das.

Und sie bessert, nachdem sie mich ein weiteres Mal nach den richtigen Daten gefragt hat, den Vertrag aus.
Ich frage höflich nach, ob sie ihn eventuell auch gleich ausdrucken könnte, damit ich nicht noch einmal kommen muss und bin fast schon erstaunt, als sie meint das sei kein Problem.

3 Minuten später bekomme ich meine Kopie des Vertrages in die Hand und ziehe glücklich von Dannen: Letzte hiesige Hürde überwunden. Phew!

Wednesday, January 06, 2010

Kampf gegen den Gruppenzwang in Jordanien

Manchen ist es bekannt, anderen nicht: Das heurige Weihnachtsgeschenk war eine Gruppenreise samt Mutter und Schwester in das ferne Land am Jordan. Wegen antizipiertem Stress hatte ich das Angebot einer bezahlten Reise vorerst abgelehnt, mich dann aber eines besseren besonnen.

Die Umstände:
Gruppe: 48 Leute, großteils (Früh-)Pensionisten, 3 wirklich nervige Personen: In der Früh gab es regelrechte Kämpfe um die Sitzplätze -!
Reiseleitung: Mohammed, ~50 Jahre, sehr entspannt und hat mit seinem Schmäh alles aufgelockert (und die nervigen Leute einfach so halb ignoriert - hehe)
Das Wetter: großteils warm und sonnig - bin sogar bissi braun geworden
Das Programm: hauptsächlich Ausgrabungsstätten (Philadelphia, Antiochia, Gadara, Gerasa, Petra), das tote Meer, Berg Nebo, die Wüste Wadi Rum per Jeep

Anstatt meines gesamten Reisetagebuchs stelle ich der Interessantheit halber nur ein paar Bilder online, wobei mein besonderer Dank an meine Schwester geht, die die meisten davon zur Verfügung gestellt hat (nachdem meine Person des Gehens unfähig ihre Kamera geschrottet hat):

Amman mit jordanischer Flagge über den Häusern: Amman hat's geschafft, im letzten Jahrhundert von einem 2000-Leute Dorf zu einer 2.000.000-Einwohner Metropole zu werden.

Die ersten Einheimischen mit denen ich Bekanntschaft machte: Da das archäologische Buch, das meine Mutter vor der Reise erstanden hatte, mir mehr mitzuteilen vermochte als Mohammed, habe ich mich regelmäßig von der Gruppe absentiert und bin allein herumgewandert. Auf der Zitadelle Ammans läuft mir eine Horde lebhafter, aber lieber Bengel über den Weg und grüßt mich mit einem freudigen Hello!, dem ich mit einem nicht weniger enthusiastischen Hi! antworte. Sofort wurde ich neugierig umzingelt und man fragte mich nach meinem Namen. Kurz darauf kamen alle auf Gegenfrage einzeln zu mir, schüttelten mir (teils freudig, teils schüchtern) die Hand und stellten sich mir vor. (Gleich zwei hießen origineller Weise Mohammed.) Für weitere Konversationen reichte der Buben Englisch leider nicht (Do you speak Arabic? Guter Versuch. No.). Ich fragte, ob ich sie fotografieren dürfte, woraufhin sie gleich ganz begeistert posierten und sich dann sofort um mich scharten, um das Foto zu sehen. Sie bedankten sich ganz begeistert bei mir (ja, sie bei mir!), verabschiedeten sich und zogen ihrer Wege.

Mehrere Tonnen schwere Steintür in Qasr-El-Azraq, dem einstigen Winterquartier von Lawrence of Arabia. Ich frag mich, wie sie die bewegt haben!

Qasr Amra - eins der omayyadischen Wüstenschlösser: komplett mit Thermen (Das Caldarium ist der Kuppelteil rechts)

Jerash / Gerasa: Eine wunderschöne Ausgrabungsstätte, trotz Regen. Dort habe ich wieder einmal die Gruppe verloren... absichtlich.

Tee und Kaffee an der Straße: Für einen Dinar kriegt man einen Becher. Im Hintergrund unser Leibwächter Yasan, immer mit dabei. Er zeichnete sich aus durch seine Ruhe, seine Freundlichkeit und seine blaue Militärjacke.

Jordanischer Tee ist Schwarztee, der über Minzeblätter gegossen wird. Alternativ auch mit Salbei, Zimt oder Kardamom möglich. Mhhhh... (Grundsätzlich sind Tee und Kaffee in diesem Land extrem süß, aber manchmal hat man Entscheidungsfreiheit.)

Wir (vor einem Pool auf einer Terrasse am toten Meer - die Terrasse wurde extra für Touristen wunderschön ausgebaut und gestaltet. Da kommt einem das Speiben.) Das tote Meer selbst ist auf jeden Fall einen Besuch wert: Man watet hinein und sobald man etwa bis zur Körpermitte im Wasser steht, fällt einem ebendieses gar nicht mehr so leicht, denn man spürt einen irgendwie total lustigen Auftrieb und landet fast automatisch in der Horizontale und kann so unbekümmert herumdriften. Sich wieder aufzurichten ist dagegen eine Herausforderung! (Vom Kosten des Salzwassers ist übrigends abzuraten: Es hat mir gereicht, meinen Finger probehalber in den Mund zu stecken. Wenn man mehr erwischt, verätzt man sich vermutlich die Speiseröhre!)


Wadi el-Mujib: Eines der gigantischen Täler deren Gesteinsformationen immer und immer wieder staunen lassen. Es ist keine Kulisse - es ist echt!

Im Siq (=Schlucht) das zur alten Nabatäerstadt Petra führt. Der Weg windet sich durch eine relativ schmale Sandsteinspalte deren rote Wände nur an den Spitzen von der Sonne berührt werden.

... und plötzlich öffnet sich die Spalte zu einem Platz und man sieht die Khazneh, auch Schatzhaus des Pharaos genannt, obwohl es ein Grabmonument ist. Deren gibt es in Petra viele. Eines davon (Ed Deir) liegt weit oben auf einem Hochplateau. Meine Mutter und ich haben den langen Weg über schmale, ausgetretene Sandsteinstufen angetreten - den Eselsritt, den die Beduinen uns mit allen Mitteln anzudrehen versuchten (Ferrari with air condition! Only 20 minutes ride!) haben wir ausgeschlagen - im Gegensatz zu etlichen anderen Touristen, denen oft Bewegung nicht unbedingt geschadet hätte. Und so wurden wir ständig von Eseln oder Pferden überholt, die die unebenen Stufen und geröllreichen Pfade problemlos zu bewältigen schienen.

Captain Jack Sparrow auf seinem (Wüsten-)Schiff: Nicht nur Esel und Pferde wurden uns als Transportmittel angeboten, sondern auch Kamele. Der Mann auf dem Kamel ist einer der vielen Beduinen, die vor nicht allzu langer Zeit noch in den Grabhölen von Petra wohnten. Sehr schöne Menschen mit ebenmäßigen Gesichtszügen, Kajal um die Augen, und einer unwiderstehlich lässigen Art.

"Beduines are strong as the desert, fast as the wind, soft as the sand and free forever."

Am letzten Tag ging es per Jeep in die Wüste Wadi Rum: Auf der überdachten Ladefläche sitzend klammerten wir uns fest, als unser "17"-jähriger Fahrer den Wagen einhändig auf die Sandpisten steuerte. Wadi Rum ist weit, rot und spektakulär! Vom surreal roten Sand steigen zerklüftete Steinmassive in gelb, rot und grau in die Höhe und geben ein unvergessliches Bild. Wie für Petra reicht auch hier ein Tag niemals aus!

Die pralle Sonne und den Staub antizipierend, erstand ich vorher ein weißes Tuch, mit dem ich die öffentliche Bedürfnisanstalt aufsuchte um mir dort den Spiegel zu Hilfe zu nehmen. Der Toilettenpfleger sah meine jämmerlichen Versuche, kam sofort her und nahm mir das Tuch aus der Hand. Gekonnt wickelte er es mir um den Kopf und - tadah! - schon stand ich transformiert wieder in meiner Reisegruppe (und fand noch etliche Nachahmer). Bereut habe ich das Tuch nicht.

Siq im Jebel-Khazali in Wadi Rum. Ein Traum für Kletterbegeisterte.

Nach der Jeep tour wurden wir im Beduinendorf Rum (ja, es heißt wie das Tal) zu einer Touristenabfütterungsstation gekarrt, wo man zu einem überteuerten Preis sich am Buffet bedienen darf. Da wir das in Ermangelung von Verhungerungserscheinungen nicht wollten, kehrten wir der Einrichtung den Rücken und beschlossen, uns stattdessen das Dorf näher anzusehen. Ein paar hundert Meter von besagter Fressstelle entfernt lockte unter Lehmarkaden der sonnengelbe Schriftzug "Ali's Place". Heraußen lümmelten auf Plastiksesseln ein paar Beduinenburschen und grüßten uns sofort freundlich. Ein netter Ort.
Can we get tea here? - Certainly.
Sofort wurden wir von Ali persönlich begrüßt. Would you like to sit in the sun or in the shadow?
Wir konnten uns nicht einigen und so stellte Ali kurzerhand einen Plastiksessel in den Schatten und zwei in die Sonne um einen runden Tisch. Wir bestellten Tee / Kaffee und Mama traute sich zu fragen, ob man auch etwas zu Essen haben könnte (Speisekarten oder derartiges gibt es dort nicht - ist ja auch kein Restaurant). Ali bot an, uns Omelettes zu machen, mit Gewürzen, Brot und Käse. Klingt gut. Nehmen wir.
Und so schlug Ali ein paar Eier in die gusseiserne Pfanne und produzierte auf dem kleinen Gasherd unter den Arkaden zwei perfekte runde Omelettes, die er uns auf kleinen, schnell abgewischten Tellerchen brachte. Als nächstes kam er mit einem Stoß shraak (in anderen Gegenden als Pita-Brot besser bekannt)
, dann mit einem Teller auf dem sich Gurken, Paradeiser und Paprika türmten, dann mit einem Teller voller Streichkäseeckchen. Schließlich brachte er eine Kanne leckeren Beduinentees (diesmal mit Salbei).
Wir bedankten uns und begannen zu essen, als Ali schon wieder an unseren Tisch trat: er hielt eine Schüssel Olivenöl und einen Teller mit einer grünen Gewürzmischung aus Thymian, Oregano, Sesam und etlichen anderen unbekannten Komponenten in Händen und klärte uns auf, dass diese Substanzen am Frühstückstisch eines Beduinen nicht fehlen dürfen: Man tunkt das flache Brot zuerst in Olivenöl und dann in die Gewürzmischung. Mhhhh.

Und so saßen wir gemütlich in der Sonne / im Schatten, umgeben vom traumhaften Panorama des Wadi Rum und genossen das allerbeste Mittagsmahl der gesamten Woche. Und als wir so tafelten kam der freundliche Beduine ein weiteres Mal zu uns an den Tisch und stellte einen Teller mit drei Stück einer typisch jordanischen Süßspeise als zusätzliches Geschenk ab: kleine süße Grieswürfel (The most important thing in making them is the person [who makes them]). Wahnsinn! Was will man mehr?
Bedauerlicherweise blieb uns nur eine halbe Stunde Zeit, bevor wir uns wieder im Bus einfinden sollten, und da bei den Beduinen alles ein bisschen gemütlicher geht und Stress ein zu vermeidendes Übel ist (If you have time you are rich.), waren wir ohnehin schon spät dran. Es dauerte uns, aber wir mussten Abschied nehmen. So schlugen wir also Alis Angebot, den Bus für uns lahmzulegen, aus und fragten, was wir ihm schuldeten. Er überlegte kurz: Erm... five Dinar. Die Antwort warf uns um: 5 lächerliche Dinar (= €5) um die Kosten von dreier Leute üppiger Speisung zu begleichen?!
Also gaben wir Trinkgeld.
Das wollte Ali nicht auf sich sitzen lassen und ließ uns nicht gehen, ohne ein Sackerl mit einem Kilo Orangen und Mandarinen anzufüllen und uns mitzugeben - for you to eat on the bus.
Er hielt uns an, das nächste Mal ohne Gruppe vorbeizuschauen. You are always welcome!
So sind sie, die Beduinen: die personifizierte Gastfreundschaft.

Schließlich fanden wir uns wieder im Bus ein, natürlich eine Viertelstunde zu spät. Aber who cares? Ein Erlebnis wie dieses auslassen? Niemals!

Jordanien wird mich wiedersehen. Und zwar mit einem großen Rucksack, statt einer Reisegruppe und mehr auf den Spuren der Beduinen als auf denen antiker Völker. Denn allein (bzw in kleinen Grüppchen) und im Gespräch mit Einheimischen entdeckt man erst die wahren Schätze eines Landes!